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Bien des choses à découvrir se cachent derrière la paisible façade agraire de la « ville du blé ». Brandon est la deuxième plus grande ville du Manitoba et vaut bien, à ce titre, une escapade d’une fin de semaine à la découverte de joyaux bien cachés qui vous donneront le goût d’y revenir. Voici 10 raisons de planifier une visite à Brandon, mais il en existe bien d’autres encore...

Traîner dans le « Hub »

Le centre-ville historique de Brandon, surnommé « The Hub », est comme un cousin paisible du quartier de la Bourse de Winnipeg. Une belle collection d’édifices d’architecture patrimoniale centrés autour de l’avenue Rosser et de la 10e Rue témoigne du rôle important joué par la ville du blé dans la colonisation des Prairies canadiennes au tournant du 20e siècle. Un afflux de jeunes entrepreneurs soucieux de design ouvrent boutique dans le Hub, où, l’après-midi, les visiteurs peuvent facilement passer quelques heures à découvrir les commerces. Nous vous recommandons tout particulièrement It's Charlow, darling, pour les cadeaux et les parfums; Chez Angela Bakery and Cafe, pour des pâtisseries qui vous mettront l’eau à la bouche; Fraser Sneath Coffee, pour une pause-café; et One & Only, pour des articles de décoration intérieure tendance. Pour quelque chose de plus visuel, ne manquez pas la vidéo Go Local produite par Voyage Manitoba et qui porte sur des entreprises du centre-ville de Brandon.

Voir les spectacles d’animaux de la Royal Manitoba Winter Fair

La Royal Manitoba Winter Fair fait figure de tradition familiale annuelle de l’Ouest du Manitoba depuis plus d’un siècle. Cette foire agricole de la semaine de relâche est une merveilleuse excuse pour planifier une visite de deux nuitées à Brandon. Dans la journée, à la foire, les occasions ne manquent pas d’approcher les amis de la ferme au zoo pour enfants, d’assister à des spectacles d’animaux vivants et de parcourir le salon professionnel où abondent bottes de cowboy et machines agricoles géantes. Le soir venu, le toujours élégant spectacle équestre occupe le centre du stade et ravit le public avec ses sauts d’obstacles, ses concours de poney hackney, ses attelages de chevaux lourds aux bruits de sabots retentissants... et les SuperDogs. Et entre les spectacles d’animaux, il y a toujours bien sûr la barbe à papa, les pommes glacées, les cornets glacés et les « Fiddlestick », ces glaces emblématiques.

Venir encourager les Wheat Kings

L'une des meilleures façons d’aller au cœur d'une communauté est d'assister à un événement sportif local. Les Brandoniens viennent en grand nombre appuyer leurs équipes de sport amateur, en particulier leurs chéris, les Wheat Kings de la Western Hockey League. Si vous vous trouvez à Brandon pendant la saison de hockey qui va d'octobre à mars, assurez-vous de jeter un coup d’œil au calendrier pour voir si les Wheat Kings jouent à domicile au Westoba Place. C'est l'occasion de vivre l'hospitalité de Brandon et de voir les futures vedettes de la LNH pendant leurs années de formation.

Découvrir l’histoire militaire du Manitoba

Les Prairies canadiennes ont été des terrains d’entraînement importants pour l’aviation et l’artillerie depuis la Première Guerre mondiale jusqu’à ce jour. Que vous souhaitiez réapprendre l’histoire, rendre hommage à ceux et celles qui ont servi ou admirer d’impressionnants avions et pièces d’artillerie d’époque, deux musées des environs de Brandon vous proposent une façon idéale de passer l’après-midi : le Musée du Programme d’entraînement aérien du Commonwealth britannique, situé à l’aéroport de Brandon, et le Royal Canadian Artillery (RCA) Museum, situé sur la Base des Forces canadiennes Shilo à 30 minutes de route.

Faire de la randonnée pédestre ou du vélo dans les collines de Brandon

Situées à 10 kilomètres de Brandon à proximité de la route 10, la Brandon Hills Wildlife Management Area, ou aire de gestion de la faune des collines de Brandon, est un terrain de jeux toutes saisons pour randonneurs, cyclistes, promeneurs de chiens, cavaliers, amateurs de ski de fond et ornithologues amateurs. Cette aire de loisirs est particulièrement attrayante du fait de ses pistes de vélo de montagne à voie unique qui traversent des forêts de tremble et de chêne, la prairie d’herbes hautes, des marais de faible altitude et des terrains ondulés (et souvent escarpés). De multiples boucles de 2 à 7,5 kilomètres sillonnent cette aire de 722 hectares; cependant, la signalisation des sentiers laisse à désirer, mais cela fait partie de la découverte.

Souper en ville

La scène gastronomique de Brandon est en plein essor, et les visiteurs pourraient planifier leur itinéraire autour du prochain restaurant local à découvrir. Parmi les adresses qui se démarquent par leur ambiance et leur menu créatif, mentionnons Lady of the Lake, pour sa cuisine fraîche et saine; Prairie Firehouse, situé au centre-ville dans l’édifice patrimonial très orné du Central Fire Hall; et le Dock on Princess, pour son ambiance de pub et ses ingrédients régionaux. La cuisine multiculturelle est elle aussi au rendez-vous à chaque coin de rue : vous aurez le choix entre Chili Chutney, pour les saveurs indiennes, Sabor Latino, pour les mets salvadoriens, et Tana's, pour la cuisine éthiopienne. Le Manitoba Institute of Culinary Arts du campus North Hill de l’Assiniboine Community College est au cœur de la scène gastronomique de Brandon, et les événements gastronomiques annuels comme le Great Grey Owl, International Food & Wine Festival, and Harvest on the Hill offrent une excellente occasion de planifier une visite.

Découvrir les débuts de la vie dans les prairies

Au tournant du 20e siècle, à l’époque de la colonisation des prairies et alors que le Canada s’étendait vers l’ouest, Brandon était une plaque tournante des échanges et du commerce. Il n’y a pas de meilleur endroit où découvrir les débuts de la vie dans les prairies que le musée Daly House, aménagé dans la maison en pierre de style victorien du premier maire de Brandon. La visite guidée est particulièrement instructive pour les enfants d’âge scolaire, qui y découvrent la technologie à l’ancienne, comme le phonographe du parloir et la glacière de cuisine. Le Brandon General Museum & Archives est un autre lieu important pour en apprendre davantage sur l’histoire civique, sans parler de l’exposition de taxidermie BJ Hales, pour découvrir l’histoire naturelle du sud-ouest du Manitoba.

Se détendre le long de la rivière

Le long du corridor de la rivière Assiniboine, au centre de Brandon, se trouvent un réseau de sentiers de 17 kilomètres et le Riverbank Discovery Centre qui, tous deux, encouragent la population locale et les visiteurs à se rapprocher de cet écosystème fluvial qui façonne le territoire. Le nouveau Festival Park comprend une scène extérieure couverte avec bancs disposés en amphithéâtre et des abris pour pique-nique et est devenu un lieu de rassemblement pour les célébrations saisonnières comme le feu d’artifice de la fête du Canada et les activités se déroulant sur son anneau de patinage sur glace.

Admirer l’art

L'Art Gallery of Southwestern Manitoba est un carrefour artistique et culturel situé dans le centre-ville historique qui vaut vraiment la peine d'être visité pour voir la dernière exposition de la galerie principale, où sont régulièrement présentées des œuvres locales. Le centre-ville est aussi parsemé d’affiches fantômes accrocheuses (quoique défraîchies) peintes sur le côté des édifices, clin d’œil à la prospérité de Brandon au tournant du 20e siècle. Récemment, quelques peintures murales modernes ont fait leur apparition, redynamisant les rues tout en fournissant des sujets de photos dignes d’Instagram. Côté artisanat, le marché annuel Apple + Pine Market est une exposition très attendue qui a lieu chaque automne, un endroit formidable où trouver un souvenir tout en soutenant les artisans locaux.

Explorer Grand Valley

Grand Valley est un petit parc et terrain de camping provincial caché dans la vallée de la rivière Assiniboine juste à l’ouest de Brandon, le long de la Transcanadienne. Ne manquez pas de vous y arrêter pour visiter le lieu historique national de Stott, un ancien lieu d’abattage du bison et village autochtone datant de plus de 700 à 1 900 ans. Les panneaux d’interprétation qui jalonnent le sentier autoguidé de 1,5 km de Buffalo Chase expliquent le déroulement d’une chasse au bison historique et son importance pour les communautés des Premières Nations et métisses de la région. Une tour d’observation offre aussi aux visiteurs une vue imprenable sur la pittoresque vallée fluviale.

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